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El calentamiento del Índico amenaza con menguar el monzón en la India

Un nuevo estudio indica que una severa reducción de las vitales lluvias monzónicas en el superpoblado subcontinente indio es más probable en el escenario actual de calentamiento global.

Los datos paleoclimáticos recuperados de los núcleos de sedimentos oceánicos que datan de hace 130.000 años muestran que el calentamiento sostenido en el Océano Índico durante el Último Interglacial incrementó las lluvias convectivas sobre el océano, pero debilitó las lluvias del Monzón de Verano Índico en tierra.

El monzón del sur de Asia, también conocido como monzón de verano indio (ISM), es crucial para la seguridad alimentaria y el bienestar socioeconómico del 40 % de la población mundial. Desde una perspectiva histórica, las fluctuaciones de las lluvias monzónicas se han relacionado con el auge y la caída de las civilizaciones en el subcontinente indio.

Ahora, los investigadores están cada vez más preocupados de que el calentamiento global pueda amenazar la estabilidad del sistema monzónico, pero las predicciones precisas se han visto obstaculizadas por la falta de datos climáticos a largo plazo en el subcontinente indio.

Un nuevo estudio en la revista PNAS realizado por un equipo de investigadores del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, la Universidad de Kiel y el Instituto Alfred Wegener del Centro Helmholtz para la Investigación Polar y Marina, busca fortalecer las predicciones climáticas al reconstruir los cambios en las precipitaciones monzónicas de verano en el subcontinente indio durante los últimos 130.000 años.

El estudio informa por primera vez que el monzón del verano indio durante el último interglacial se vio debilitado por las altas temperaturas de la superficie del mar en el océano Índico ecuatorial y tropical, lo que indica que los aumentos modernos de la temperatura del mar podrían aumentar las sequías en el sur de Asia.

La radiación solar a menudo se considera el principal factor de influencia de la intensidad del monzón de verano indio, con una radiación solar elevada que aumenta la humedad, la circulación del viento y, en última instancia, la precipitación. Por lo tanto, los niveles más altos de radiación solar durante el Último Interglacial deberían haber llevado a una mayor intensidad de los monzones, pero este efecto nunca se ha verificado con datos paleo-proxy.

Para reconstruir las lluvias pasadas del Monzón de Verano Indio, los investigadores analizaron un núcleo de sedimento marino de 10 metros de largo recuperado del norte de la Bahía de Bengala, aproximadamente 200 km al sur de la desembocadura de los ríos Ganges-Brahmaputra-Meghna.

Al analizar los isótopos estables de hidrógeno y carbono en los biomarcadores de cera de la hoja conservados en el sedimento, los investigadores pudieron rastrear los cambios en las precipitaciones durante los dos últimos estados climáticos más cálidos del planeta: el último interglacial, que ocurrió hace 130 000-115 000 años, y el clima cálido actual, el Holoceno, que comenzó hace 11.600 años.

Aunque la insolación solar fue mayor durante el último interglacial, el análisis isotópico del biomarcador de cera de hoja reveló que el monzón de verano indio fue en realidad menos intenso que en el Holoceno. «Este hallazgo inesperado no solo contrasta con las simulaciones de modelos de paleoclima», dice en un comunicado el autor principal Yiming Wang, paleoclimatólogo del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, «sino que también desafía las suposiciones comunes de que la insolación solar entrante es el factor más importante en la variabilidad del monzón en un estado de clima cálido».

Para identificar el principal impulsor de la lluvia del monzón durante los estados de clima cálido, los investigadores compararon las reconstrucciones disponibles de la temperatura pasada de la superficie del mar del Océano Índico y encontraron que las regiones ecuatoriales y tropicales eran 1.5-2.5 C más cálidas durante el último período interglacial que durante el Holoceno.

Además, los investigadores utilizan simulaciones de modelos de paleoclima para mostrar que cuando la temperatura de la superficie del Océano Índico aumentó en el pasado, las lluvias monzónicas disminuirían en la tierra y aumentarían en el mar sobre la Bahía de Bengala.

«Nuestro trabajo sugiere fuertemente que la temperatura de la superficie del mar juega un papel dominante en la configuración de la variabilidad del monzón de verano indio en el sur de Asia», dice Wang, «y que las temperaturas más altas de la superficie en el Océano Índico durante el último período interglacial podrían haber amortiguado la intensidad del ISM».

Los resultados del equipo indican que, debido al aumento de las temperaturas de la superficie del mar en el Océano Índico, es probable que también aumenten menos intensidad para el monzón de verano de la India. Hasta qué punto la temperatura de la superficie del mar afecta la intensidad de los monzones en otras regiones tropicales sigue siendo una pregunta abierta.