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Descubren un cocodrilo acuático que vivió hace 125 millones de años en Teruel

Investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) y de la Fundación Conjunto Paleontológico de Teruel-Dinópolis han descrito una nueva especie de cocodrilo acuático llamado ‘Hulkepholis rori’ a partir de un cráneo casi completo, y que encontraron en la localidad de Cabezo Santa Bárbara (Teruel).

El entorno de Galve, en Teruel, es famoso por sus descubrimientos de dinosaurios, pero la zona ha proporcionado también fósiles de crocodiliformes. Después de un proceso de reconstrucción, estudio y análisis evolutivo, se ha descrito una nueva especie, el Hulkepholis rori. Esta especie es la más antigua del género Hulkepholis documentada hasta el momento en la península ibérica.

El cráneo de Hulkepholis rori se recuperó fragmentado y disperso. Una vez preparado, se observó que los fragmentos coincidían en proporciones y podían articularse, por lo que se estableció que pertenecían a un único individuo, según explicaron los investigadores. Fue necesaria su reconstrucción para averiguar su longitud, que se ha estimado en unos 24 centímetros.

La conservación de este fósil permite observar incluso las cavidades internas de algunos huesos, que son de gran importancia para proponer su modo de vida acuático. “Este hallazgo genera, además, nuevas preguntas sobre la evolución de este grupo de reptiles, cuya disparidad en las formas de los cráneos de los ejemplares encontrados en Europa es tan variada como la de los cocodrilos actuales”, señalaron.

Las especies de ‘Hulkepholis’ tienen los cráneos muy aplastados, con hocicos expandidos y un paladar con caracteres únicos que sugieren que el proceso de cierre del paladar también modificó su sistema auditivo. Estos animales tendrían la posibilidad de mover la cabeza hacia los lados vigorosamente y poseerían una capacidad auditiva desarrollada.

El descubrimiento de esta especie en la zona de Galve, un municipio de Teruel situado en la Rama Aragonesa del Sistema Ibérico, se da un territorio ya famoso por sus hallazgos paleontológicos. En la década de los 80, el Instituto de Paleontología Miquel Crusafont de Sabadell y la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) colaboraron en el estudio paleontológico de la zona y más de 35 nuevos taxones se han determinado desde aquellos estudios.

En este lugar, el registro de fósiles de vertebrados abarca desde hace unos 157 millones de años (jurásico superior) hasta hace unos 125 millones de años (cretácico inferior). De hecho, el primer dinosaurio descrito en España, ‘Aragosaurus ischiaticus’, fue un saurópodo descubierto en un yacimiento de Galve situado en torno al límite Jurásico-Cretácico.

La zona contiene una notable concentración de huesos de crocodiliformes, es decir, de un grupo taxonómico de reptiles cuyas especies vivieron entre hace 228 millones de años y la actualidad, como es el caso del cocodrilo del Nilo (Crocodylus niloticus).

(SERVIMEDIA)