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Sofisticado equipamiento para trabajar el cuero hallado en una cueva en Francia ofrece la primera evidencia de que los neandertales tenían herramientas de hueso más avanzadas que los primeros humanos modernos, dijeron el lunes investigadores. Los cuatro fragmentos de herramientas de hueso para curtir cuero, conocidos como 'lissoirs' o alisadores, fueron encontrados en dos sitios arqueológicos vecinos en el suroeste de Francia, según un estudio publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos (PNAS, por su sigla en inglés).

La datación por radiocarbono indica que estas herramientas con bordes suaves y puntas redondeadas, halladas en los sitios de Pech-de-l'Azé I y Abri Peyrony, tienen cerca de 50.000 años, dijeron los científicos. Eso las convertiría en las herramientas de hueso conocidas más antiguas de Europa, hechas y utilizadas mucho antes de que los humanos modernos sustituyeran a los neandertales hace unos 40.000 años, dijeron los investigadores.

Los neandertales son más conocidos por usar herramientas de piedra, y muchos arqueólogos han sostenido que fueron los humanos modernos quienes los introdujeron en el uso más avanzado de instrumentos de hueso. Aunque los últimos resultados no son concluyentes, permiten evaluar qué grupos utilizaban herramientas de hueso para trabajar el cuero y cuándo.

Este tipo de herramientas podría ser invención de los neandertales, dijo la principal autora del estudio, Shannon McPherron, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania. “Por ahora, las herramientas óseas de estos dos sitios son una de las mejores pruebas que tenemos de que los neandertales desarrollaron por su cuenta una tecnología previamente asociada sólo con los humanos modernos”, dijo.

Costillas de ciervo

Pero los investigadores tampoco descartan la posibilidad de que los humanos modernos llegaran a Europa antes de lo pensado y le pasaran esta tecnología a los neandertales. Aún así, los artefactos fueron descubiertos en lugares en los que no hay evidencia de otras culturas, destacaron. “Si los neandertales desarrollaron este tipo de herramientas de hueso por su cuenta, es posible que los humanos modernos adquirieran esta tecnología de los neandertales”, dijo otra de las autoras del estudio, Marie Soressi, de la Universidad de Leiden en Holanda.

“Los seres humanos modernos parecen haber ingresado a Europa sólo con instrumentos de hueso puntiagudos, y poco después comenzaron a hacer 'lissoirs'. Esta es la primera prueba posible de una transmisión de los neandertales a nuestros antepasados directos”, señaló.

Otras herramientas de hueso fueron halladas en sitios neandertales, pero eran raspadores, herramientas con muescas, o hachas de mano. “Aquí tenemos un ejemplo de que los neandertales aprovechaban la docilidad y la flexibilidad de los huesos para darles forma de nuevas maneras para hacer cosas que no podían hacer con piedras”, dijo McPherron.

El 'lissoir' de hueso, hecho de costillas de ciervo, se pasa una y otra vez sobre una piel para hacerla más flexible, brillante y resistente al agua. De hecho, los investigadores dijeron que actualmente los curtidores utilizan instrumentos similares.

Los neandertales vivieron en partes de Europa, Asia Central y Medio Oriente durante más de 300.000 años. Aún se debate la razón por la que desaparecieron hace unos 40.000 años. Según algunas teorías, su población se redujo debido a inviernos de frío extremo. Otros creen que fueron masacrados por los homo sapiens, más inteligentes y sofisticados, que se trasladaron a territorio neandertal procedentes de la actual África y Europa oriental.