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Una de las riquezas del castellano es su abundante número de términos sinónimos aunque presentan matices diferenciadores que pueden llegar a confundir en momentos precisos.

Hablamos de diploma cuando el documento es emitido tras la realización de un curso, máster, experto o especialización por una institución educativa, que señala que la persona que figura en el mismo ha completado con éxito el estudio e implica un área de conocimiento más extensa y profesional.

Es más, el diploma puede otorgar un grado académico a quien figura en el mismo que ha sido expedido por un organismo público o privado con reconocimiento oficial, como puede ser una Universidad privada. Podríamos señalar que es el reconocimiento a un grado de conocimiento superior. Consulta los diplomas para enfermería y otros graduados de European School Health Education.

Ahora bien, el certificado es un término con una significación más amplia. Puede referirse a documentos que van desde el certificado de nacimiento, certificado de graduación, certificado médico, certificado de estado civil o un certificado de reconocimiento. Podríamos afirmar que un certificado es un documento oficial que constata un hecho.

En educación, los certificados pueden realizarse cuando un estudiante ha superado una prueba o un examen o bien ha completado satisfactoriamente un programa formativo y precisa este certificado que objetivamente señala este hecho o cualidad, señalando el cuerpo del texto administrativo que ha realizado el correspondiente master o curso y así lo constata.

Podríamos decir que es un comprobante e implica una mayor especialidad por parte de quien lo obtiene. Consulta los certificados para enfermería y otros graduados de ESHE. Aunque no siempre, un certificado suele corresponderse a programas de menor duración, probablemente menos de tres meses. En cambio, un diplomado es de más duración y varía de meses a años.

En muchos países Latinoamericanos tiene esta denominación específica que en la Unión Europea ha venido a menos desde la entrada del término graduación.