Compartir

L'anàlisi es va realitzar al juliol de l'any passat, quan Kepler va identificar un catàleg de candidats de 4.302 potencials planetes. D'ells, 1.284 tenen un 99 per cent de possibilitats de ser un planeta . Els que s'han quedat per sota del 99 per conte hauran de tornar a es examinats, de manera que la xifra podria augmentar en els propers mesos. Hi ha un grup de 707 que són més propensos a ser algun fenomen astrofísic. Aquesta anàlisi també va validar 984 candidats verificats prèviament per altres tècniques.

"Abans que es posés en marxa el telescopi espacial Kepler, no sabíem si els exoplanetes eren rars o comuns en la galàxia. Gràcies a Kepler i la comunitat d'investigació, ara sabem que podria haver-hi més planetes que estrelles ", va dir Paul Hertz, director de la Divisió d'Astrofísica de la seu de la NASA. "Aquest coneixement indica que ha d'haver noves missions per esbrinar si estem sols en l'univers" .

Kepler capta senyals discrets dels planetes distants – disminucions en la brillantor que es produeixen quan els planetes passen per davant de les seves estrelles o en trànsit -molt similar al fenomen protagonitzat per Mercuri pel Sol-. Des del descobriment dels primers planetes fora del nostre sistema solar, fa més de dues dècades, els investigadors han recorregut a una laboriós procés de verificació de cadascun d'ells.

Aquest últim anunci, però, es basa en un mètode d'anàlisi estadística que es pot aplicar simultàniament a molts candidats a planeta. Timoteu Morton, investigador associat de recerca a la Universitat de Princeton a Nova Jersey i autor principal de l'article científic publicat a la revista 'The Astrophysical Journal', empra una tècnica per assignar a cada candidat un percentatge de probabilitat que sigui un planeta i amb tècniques estadístiques van seleccionar diversos subgrups.

"Els candidats són com molles de pa" , va dir Morton. "Si es deixen caure algunes engrunes grans a terra, poden recollir una a una. Però, si es vessa una bossa sencera de petites engrunes, es necessitarà una escombra. Aquesta anàlisi estadística és la nostra escombra" . En el lot validat recentment de planetes, gairebé 550 podrien ser planetes rocosos i amb mida similar a la Terra. Nou d'ells orbiten a la zona habitable del seu sol, que és la distància a la qual els planetes poden tenir temperatures a la superfície que permetin que la presència d'aigua líquida .

dels prop de 5.000 candidats trobats fins a la data, més de 3.200 han estat ja verificats, dels quals 2.325 van ser descoberts per Kepler. Llançat al març de 2009, Kepler és la primera missió de la NASA per trobar planetes potencialment habitables.