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Los virus relacionados con el VIH infectan a los primates desde hace 16 millones de años

MADRID, 21 (EUROPA PRESS)

Un estudio publicado este jueves en 'Plos Pathogens' sobre secuencias de genes antivirales en monos africanos sugiere que los lentivirus, estrechamente relacionados con el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH), han infectado a los primates en África desde hace 16 millones de años.

Interesados en la historia de los lentivirus –el grupo de los retrovirus al que pertenecen el VIH y su pariente en los simios, el SIV–, Welkin Johnson, de la Universidad de Boston, en Estados Unidos, y sus colegas se centraron en un gen antiviral llamado TRIM5.

TRIM5 es parte de un grupo de genes antivirales llamado «factores de restricción», que han evolucionado para proteger a las células huésped de la infección por virus. Su producto, la proteína TRIM5, interactúa directamente con la capa exterior de partículas de lentivirus después de entrar en las células huésped y evita la multiplicación del virus allí.

La versión humana de TRIM5 no interfiere y, por lo tanto, no protege contra el VIH, pero muchos monos tienen variantes de TRIM5 que hacen neutralizar el VIH y, por lo tanto, son inmunes al VIH/sida. Debido a su especificidad única para los retrovirus, los investigadores plantearon la hipótesis de que la evolución de TRIM5 en monos africanos revelaría una selección de lentivirus estrechamente relacionados con los SIV modernos.

Para desarrollar un árbol evolutivo del gen TRIM5, analizaron y compararon sus secuencias completas de ADN que codifican proteínas de 22 especies de primates africanos. Identificaron un grupo de cambios adaptativos únicos de las proteínas TRIM5 de un subconjunto de monos africanos -'Cercopithecinae', que incluye macacos, mangabeyes y babuinos–, lo que sugiere que los lentivirus ancestrales estrechamente relacionados con los SIV modernos comenzaron la colonización de primates en África hace entre 11 y 16 millones de años.

Los científicos también generaron un panel de genes TRIM5 ancestrales y existentes (19 en total), que se expresa en líneas celulares cultivadas, y expusieron las células a 16 retrovirus diferentes (lentivirus y otros) para ver qué versiones de TRIM5 conferían resistencia a qué virus.

Estos experimentos confirmaron que el grupo de adaptaciones observado generó resistencia específicamente a los lentivirus de 'Cercopithecinae', pero no tuvo efecto contra otros retrovirus, incluyendo los lentivirus de otros primates no 'Cercopithecinae'.