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Los científicos harán mutaciones de la nueva gripe aviar para analizarla

LONDRES (Reuters) – Los científicos crearán mutaciones del virus H7N9 de la gripe aviar que surgió en China para poder evaluar el riesgo de que se convierta en una pandemia humana letal.

El trabajo de modificación genética provocará formas altamente transmisibles y mortales del H7N9 creadas en varios laboratorios en todo el mundo, pero es clave para el peligro que representa el virus, dijeron científicos.

El nuevo virus, que era desconocido en humanos hasta febrero, ya infectó al menos a 133 personas en China y Taiwán, causando la muerte de 43 de ellas, según la última información sobre el tema de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Al anunciar los planes para comenzar los polémicos experimentos, los destacados virólogos Ron Fouchier y Yoshihiro Kawaoka dijeron que el riesgo de una pandemia de H7N9 aumentaría «de manera exponencial» si el virus logra transmitirse con rapidez entre las personas.

Y la única manera de saber cómo de posible es ese escenario, y cuántos cambios genéticos se deben dar antes de que suceda, es crear esas mutaciones en laboratorios y analizar el potencial del virus usando modelos de animales, dijeron.

«Está claro que este virus H7N9 tiene algunos distintivos de virus de pandemia, y también está claro que aún le falta uno o dos de los rasgos que hemos visto en las pandemias del último siglo», dijo Fouchier a Reuters en una entrevista telefónica.

«Así que el paso más lógico es crear esas mutaciones (que quedan) primero», agregó.

Fouchier, que escribe en las revistas Nature y Science en nombre de 22 científicos que realizarán varios aspectos del trabajo sobre el virus, dijo que debido a que el riesgo de una pandemia causado por un virus de la gripe aviar existe en la naturaleza, es clave estudiar las posibles mutaciones que puedan suceder.

El laboratorio en el que Fouchier trabajará es conocido como BSL3 (Nivel de Bioseguridad 3), el nivel más alto de bioseguridad que se puede obtener en la investigación académica.

«La naturaleza es la mayor amenaza para nosotros, no lo que hacemos en el laboratorio. Lo que hacemos en el laboratorio está bajo medidas de seguridad muy estrictas», dijo el virólogo. «Hay capas sobre capas de capas de medidas de bioseguridad para que si una falla haya capas adicionales para prevenir que el virus salga», agregó.

El brote de H7N9 parece actualmente bajo control con sólo tres nuevos casos en humanos en mayo, tras 87 en abril y 30 en marzo. Los expertos dicen que esto se debe en gran parte al cierre de muchos mercados avícolas y al clima más templado.

Sin embargo, a medida que se acerca el invierno en China, muchos expertos creen que el H7N9 podría resurgir.

Fouchier y sus colegas dijeron que esperan desentrañar los procesos moleculares detrás del H7N9 manipulando su material genético para aumentar la virulencia o inducir la resistencia a medicamentos.

Wendy Barclay, experta en gripe del Imperial College de Londres, dijo que sería absurdo no realizar este tipo de estudios.

«Este tipo de trabajo es como las gafas para alguien que no puede ver bien», afirmó. «Sin las gafas, la visión es borrosa e incierta, con ellos uno puede enfocar el mundo y lidiar con él mucho más fácil», agregó.

/Por Kate Kelland/