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La reina de las esponjas

Un grupo de investigación de la universidad de Uppsala, en Suecia, ha descubierto un nuevo material que puede convertirse en la esponja definitiva. Su capacidad de absorción ?especialmente en entornos de baja humedad relativa?, afirman, es superior a la de cualquier otro producto conocido. Sus creadores ya piensan en aplicaciones que van desde la protección de aparatos electrónicos, el control de humedad en edificios o la recolección de residuos tóxicos.

Más que un material han descubierto la manera de crearlo. Éste es un compuesto amorfo de carbonato de magnesio, sin hidratar, que se creía que no se podía fabricar a precios razonables. Otras formas ?ordenadas en cristales y sales?, sin embargo, son muy abundantes en la naturaleza y fáciles de producir.

«Un jueves por la tarde de 2011», explica Johan Gómez de la Torre, uno de los investigadores, «cambiamos ligeramente los parámetros de síntesis de los intentos anteriores, y por error dejamos el material en la cámara de reacción durante todo el fin de semana. Cuando volvimos el lunes descubrimos que se había formado un gel rígido y, después de secarlo, empezamos a emocionarnos».

A esta tarde afortunada le siguieron un año de análisis y mejoras en el proceso. «Después de pasar por toda clase de técnicas de caracterización de materiales llegamos a la conclusión de que habíamos sintetizado un material que se suponía que era imposible de crear», asegura Maria Stromme, responsable del departamento donde se llevó a cabo el descubrimiento.

El material, al que han denominado Upsalita, ha resultado ser el carbonato metálico con más superficie expuesta que se conoce, con unos 800 metros cuadrados por gramo. Esto es así gracias a que su estructura está formada por millones de poros vacíos, todos con un diámetro inferior a los 10 nanómetros.

La upsalita, afirman, no solo es capaz de absorber más agua que el resto de alternativas, sino que se puede regenerar con un menor coste energético. Por eso los investigadores han creado una spin-off, Disruptive Materials, desde la que darle salida comercial.