Recupera parcialmente la consciencia tras 15 años en estado vegetativo

El cerebro del paciente, en coma desde hace más de una década como consecuencia de un accidente de tráfico, permanecía totalmente desconectado de la realidad y la probabilidad de que recuperase la consciencia era prácticamente nula.

Que! 26 de septiembre de 2017

Un hombre que llevaba 15 años en estado vegetativo ha recuperado parcialmente la consciencia después que el equipo médico, liderado por el Centro Nacional para la Investigación Científica (CNRS) de Francia, le aplicara una técnica de neuroestimulación experimental.

El cerebro del paciente, en coma desde hace más de una década como consecuencia de un accidente de tráfico, permanecía totalmente desconectado de la realidad y la probabilidad de que recuperase la consciencia era prácticamente nula.

El afortunado hecho sucedió cuando los investigadores estimularon mediante electricidad el nervio vago del paciente. Tras un mes aplicándole las descargas, el hombre de 35 años de edad, empezó a reaccionar positivamente al tratamiento: era capaz de seguir objetos con la mirada, y girar la cabeza cuando alguien le llamaba. Si los médicos se acercaba de manera súbita al paciente, éste abría los ojos de par en par, como si le hubieran dado un susto. Esta respuesta refleja de su cerebro ante una estimulación antes era impensable.

El equipo de medico también detectó un aumento de la conectividad entre diferentes áreas del cerebro, "lo cual demuestra que se ha conservado lo que ganamos en el primer mes", declara Angela Sirigu, investigadora del CNRS y directora de la investigación, tal y como se informa desde La Vanguardia. Si hay posibilidades de mejoría más allá del estado de mínima inconsciencia, "es algo que deberemos investigar en el próximo año", añade Sirigu.

El nervio vago conecta el cerebro con otros órganos como el corazón, los pulmones y los intestinos. "El nervio vago tiene muchas conexiones", explica Raúl Pelayo, neurólogo en el Institut Guttmann que no ha participado en el estudio. "Y el sistema nervioso es una red. Un estímulo sobre un punto de esa red puede afectar a muchos nodos", aclara. Eso explicaría cómo la estimulación de un solo nervio puede provocar cambios en las conexiones de todo el cerebro.

Esta técnica de estimulación se ha usado con enfermos de epilepsia y depresión. Los investigadores planean ahora poner a prueba el potencial terapéutico de la técnica en un estudio colaborativo con otros centros. "Son resultados muy sorprendentes y estimulantes", valora Raúl Pelayo. "Hay que tener reservas: habrá que demostrar que no ha sido una casualidad, y eso sólo se puede hacer con un número mucho mayor de pacientes", añade. "Sin embargo, el caso es suficientemente significativo como para afirmar que los autores van por buen camino".

"La plasticidad y la capacidad de reparación del cerebro aún son posibles incluso cuando la esperanza parece haber desaparecido", remarca Angela Sirigu en declaraciones a Cell Press, grupo editorial que edita la revista Current Biology. "Este tratamiento puede dar a los pacientes mínimamente conscientes más oportunidades para comunicarse con el mundo exterior".